App Inventor: programación con bloques (2a parte)

Me encontraba un día cualquiera saltando de página en página, buceando por internet, intentando imaginar otras posibilidades de Scratch, más allá de las primeras historias interactivas y juegos sencillos, y de pronto me encontré con App Inventor. Inmediatamente pensé que esta herramienta de programación podía ser el siguiente paso para cualquier aprendiz que ya se manejara suficientemente bien con  Scratch.

App Inventor es el resultado de un proyecto del Profesor Hal Abelson, miembro del equipo de Google Education, y del MIT. Como Scratch, también se basa en programación con bloques, y más concretamente se sirve de una herramienta de código abierto llamada Blockly, utilizada también en otros proyectos de educación en programación muy conocidos, como Code.org.

App Inventor es una herramienta más avanzada que Scratch, con un muchas más posibilidades, y cuya principal particularidad es que permite hacer aplicaciones perfectamente funcionales para el sistema operativo Android, es decir, para la mayoría de los móviles y tablets.

Para utilizarlo sólo necesitamos acceder a la página web de App Inventor y registrarnos como usuarios. El entorno consta de dos partes fundamentales. En primer lugar utilizaremos el Diseñador, que ofrece un amplio conjunto de componentes para definir visualmente el interfaz de usuario de la aplicación. Y en segundo, una vez diseñado el interfaz de usuario, podremos pasar al entorno de programación, desde donde combinaremos los bloques de código para construir la lógica de nuestro programa.

Yo diría que App Inventor es la mejor opción para usuarios sin experiencia previa en programación con una edad de diez años en adelante. En mi opinión, siempre es preferible comenzar a programar con bloques, centrándose en la comprensión y asimilación de los principios básicos, sin tener que “sufrir” los inconvenientes iniciales propios del uso de un lenguaje de programación textual.

Logo App Inventor

Con App Inventor no sólo aprenderemos a utilizar las instrucciones fundamentales y los conceptos de la programación, como bucles, instrucciones condicionales o gestión de variables, además podremos emplear las diferentes bloques que App Inventor ofrece para crear aplicaciones que interactúen con redes sociales, bases de datos, o con los sensores implementados típicamente en los móviles, como el GPS, el acelerómetro o la brújula.

Si disponemos de un dispositivo Android podremos conectarlo muy facilmente al ordenador desde donde estamos usando App Inventor, a través de una pequeña aplicación que instalaremos en el móvil, o utilizando un cable USB. Así podremos utilizarlo para probar el prototipo de nuestro programa mientras modificamos el código, y ver cómo quedará el interfaz de usuario que estamos diseñando, todo en tiempo real . En caso de no disponer de dispositivo externo, siempre será posible utilizar el emulador Android accesible para descarga desde la página de App Inventor. Este emulador funciona tanto en sistemas Windows como OS X.

Desde hace unos meses ya se puede trabajar con App Inventor en castellano, así que la barrera del idioma ya no es una excusa para nadie. Una vez hayamos terminado la aplicación generaremos el archivo ejecutable APK, para poder compartirla con amigos, alumnos, ¡o el resto del mundo a través de los portales de aplicaciones!

Dejo aquí una guía de iniciación de App Inventor en castellano, para aquellos que quieran dar sus primeros pasos con esta herramienta tan apropiada para aprender a programar sin tener que preocuparse por la sintaxis.